Dispositivo óptico capaz de modificar la velocidad de la luz

Dispositivo óptico capaz de modificar la velocidad de la luz

Según tenemos entendido, la velocidad de la luz en el espacio vacío se desplaza a unos 300 mil kilómetros por segundo. Asimismo, los físicos se encargan de decir que no hay forma de que nada se mueva a mayor velocidad que esa, pero nada impide que la propia luz viaje a menor velocidad.

En efecto, esos 300 mil kilómetros por segundo se pueden convertir prácticamente en cualquier velocidad menor, simplemente haciéndola atravesar un medio que posea  propiedades diferentes a las del vacío. Los físicos denominan “índice de refracción” de un material transparente al cociente entre la mencionada velocidad de la luz y la que esta presentan en dicho material.

Cada material tiene su propio, fijo e inamovible índice de refracción. El medio transparente más abundante en nuestro planeta es el agua. Si índice de refracción, cuando se encuentra en estado puro, es de 1.33, por lo que la luz la atraviesa a una velocidad de “solo”  225 mil kilómetros por segundo.

A solicitud de DARPA, entidad particular del gobierno americano, investigadores de UC Santa Cruz diseñaron y fabricaron un dispositivo que posee un índice de refracción variable. Se trata de un dispositivo óptico muy pequeño, que gracias a la acción de un haz de rayo láser puede ajustar la velocidad a la que se mueve la luz cuando la atraviesa.

De acuerdo a la intensidad de este haz, la luz puede desplazarse a su máxima velocidad o disminuirla hasta en un factor de 1.200 veces. Para entender el principio de funcionamiento de estos pequeños artefactos hay que tener unas muy sólidas bases físicas, así que nos limitaremos a decir que logran hacer su magia gracias a los efectos de interferencia cuántica que se produce en los fotones mientras se mueven a través de una guía de onda “grabada” en el chip.

Es difícil imaginar que utilidad tendrán en mente los responsables de DARPA, pero si han invertido tiempo y dinero en poner a punto un dispositivo como así, seguramente en algún proyecto, con fines no tan buenos, parece ser su provecho final. Y conociendo el “perfil” que posee la agencia, las aplicaciones casi seguro que se relacionan con las comunicaciones o la guerra.

Enlace: Nature Photonics

Visto en: Neoteo





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